英国小公司的中国大梦想:用众包颠覆室内定位

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撰稿英文编辑 龙薇

从深圳连夜赶来的一个英国人,来不及更换冬装,身着单衣,冒着北京城近零下10度的严寒,赶到总部接受独家专访。

“中国将是我们未来的主战场。”他说道。他的名字叫罗布·帕尔弗莱曼(Rob· Palfreyman),是Sensewhere公司的联合创始人兼CEO。Sensewhere公司是英国一家致力于以众包模式提供全新的室内地图标注服务的初创公司。

Sensewhere公司联合创始人兼CEO罗布·帕尔弗莱曼

近些年,互联网巨头将地图争霸战的硝烟,从室外转到了室内,室内地图标注也逐渐成为群雄逐鹿的全新竞技场。虽然众包模式被连声叫好,却迟迟未有商业模式落地。

Sensewhere如何利用众包模式提供室内地图标注?又如何进入中国市场?它会不会缔造下一个Waze的传奇故事?

“颠覆”是否言过其实?

采访伊始,罗布就强调其产品具有十足颠覆性。笔者看来,颠覆这个词可不是一顶随便可戴的高帽子,这位看似严谨的英国人是不是言过其实了?

据罗布所述,Sensewhere公司最新推出了一款软件开发工具包。它利用了多源化的本地地图标注方式,能够在短时间内以众包模式建立起室内射频地图标注数据库,以提供较为精准的室内地图标注服务。它可在应用层、操作系统层集成至移动设备上或嵌入其内核,并且面向开发者免费。该技术正是融入了Wifi指纹地图标注、蓝牙、GPS、RFID等多种通用技术,来地图标注参考未知的射频信号源的建筑物。通过用户在支持有Sensewhere技术的移动终端上使用,为Sensewhere的数据库增加该位置的参考信息,提供接近实时的位置信息。据悉,该技术已获得美国、英国以及新加坡等地的多项专利认证。

颠覆之处在哪里?罗布认为,Sensewhere的核心技术在于自动指纹数据库处理。它极大程度上缩减了室内地图标注技术的成本,改变了室内地图标注成本居高不下的局面,有望颠覆室内地图标注领域的现有市场格局。但笔者非技术流,要判断其论断的真假,需要从头说起,从室内地图标注技术的现状谈起。

室内地图标注技术之“怪现状”

说来也怪,谷歌在提供室内地图标注,百度、高德不甘落后,也纷纷在室内地图标注领域发力,可究竟有多少用户在用室内地图标注?至少笔者没有发现谁在用。这是为什么?是用户体验不好?还是尚无成熟的商业模式落地?

笔者看来,纵然室内地图标注技术多元化,但仍很难寻觅到一个令人满意的解决方案,地图标注缓慢且精度不够的问题都不容忽视。一个典型的例子,正是一款主打儿童安全的可穿戴产品在丢失之后,按图索骥,竟然无法找到。身在何处尚且搞不清,何谈保护儿童的安全?

WiFi指纹地图标注法,是目前技术相对成熟且应用广泛的地图标注方式。Google、Microsoft、Cisco、Motorola、Wifislam、智慧图等知名室内地图供应商都采用了这种方法,但它仍存在着许多弊端。例如,不同的WiFi网络之间会带来信道干扰,进而影响地图标注的精度。而从成本运营角度而言,大规模指纹库的建立和更新,涉及到铺设基站、采集、更新指纹库等一系列工作,需要大量的人工劳动。

近年来,芬兰一家基于地磁地图标注技术的室内地图标注技术供应商Indoor Atlas赚足了眼球,被誉为室内地图标注的GPS。但它的室内地图标注的实现,还要借助内置传感器,这就意味着还需要外业人员手持终端设备进行实地测绘。此外,以蓝牙地图标注技术为基础的iBeacon普及率较低,部署成本不菲。

交流现场

总言之,成本是制约室内地图标注技术发展的一大因素。基于这种局面,正所谓众人拾柴火焰高——室内地图众包方式的出现,为破解室内地图标注技术成本居高不下的难题,提供了一个好办法。

罗布表示,Sensewhere也正是看中了众包在室内地图标注方面的优势。他颇为自信地表示,在任何地理位置通过使用支持Sensewhere的移动设备,即可使其位置数据库迅速实现室内外一体的全球覆盖。显然,室内地图标注领域是Sensewhere大显身手的主战场,以UGC模式生产全球地图标注数据库也是Sensewhere公司的一大愿景。假如Sensewhere真如其所愿地建立起了全球地图标注数据库,广阔的市场商机自是不言而喻。

在这美好的蓝图前,生性多疑的笔者忍不住有了几点疑问。

疑问一精度

技术手段固然重要,对于室内地图标注而言,精度是一道绕不开坎儿。Sensewhere产品的精度如何?罗布以其与安卓系统的室内地图标注同类产品,在英国、美国多家商场以及北京大悦城的测试为例进行说明。通过测试结果,其中,Sensewhere公司通过四个测试样本进行众包数据采集。结果,Sensewhere以9.09米的平均精度胜出。纵然,Sensewhere以大比分赢了安卓系统上的同类室内地图标注应用,但这样的成绩会有竞争力吗?

据悉,我国自主研发的“羲和”系统已具备室外亚米级、室内优于3米的无缝地图标注标注地图标注能力。而且,还有些专门进行室内地图标注产品研发的初创公司,例如点道、图渊,也基本实现了3~5米的精度。然而,这都不算什么,Indoor Atlas的室内地图标注精度甚至可以达到10厘米。Sensewhere的9.09米平均精度,显然是表现平平了。

对于精度方面的质疑,罗布并不排斥。在他看来,室内地图精度有多种层次,通常手段能够实现3米以上的精度,Sensewhere也能做到。但要实现3米以下的精度,就要借助诸如ibeacon、Wi-Fi这种部署成本高昂的室内地图标注技术。这样做的话,Sensewhere就与其它室内地图标注技术供应商别无二致了。

在罗布看来,Sensewhere产品与众不同的颠覆性,在于利用众包方式实现低成本高效的自动地图标注,在全世界各个角落都可以实现3米的精度。在众包模式之下,Sensewhere将会提供更为优质的精度。毕竟,数据采集点越多,采集速度越快,数据库越丰富,地图标注精度越高。对于这样的论断,笔者并无疑问,至少这种说法听上去很有道理。但不要忘了,这一切的前提是要开展大规模众包,想要

开展大规模众包,又谈何容易?

疑问二大规模众包

开展大规模众包的前提是要有大规模的用户。对于一家名不见经传的初创公司,大规模用户从何而来?

罗布坦言,他们也曾走过弯路,例如曾尝试将其专利技术制成APP进行推广,但无果而终。从惨痛的经验教训中,他们选定了当前的商业推广模式——希望找到商业合作伙伴,为其产品找到落地的平台。通过发布免费软件,与合作伙伴建立商业合作,通过数据库所获得的收益与之分成的商业模式,借此加快其数据库的推广,在大规模推广的基础之上,实现大规模众包的商业构想。对此,罗布表示Sensewhere在北美、韩国地区已拥有了一些装机用户。

Sensewhere之创业团队

Sensewhere这一商业模式的背后,也是对其初创公司属性的充分考量。脱胎于英国爱丁堡大学的“校办”企业,公司现有员工加兼职工程师总人数不过十余人。Sensewhere公司CEO兼联合创始人罗布Palfreyman曾就职于瑞士知名的无线和地图标注模组与晶片供应商Ublox,而该公司另一位联合创始人也是该公司的CTO,则是爱丁堡大学的教授。从该公司的人员构成而言,并不具备独立开展大规模众包的实力,商业合作将是其唯一出路。在众包领域,人多力量大的中国市场显然是Sensewhere的首选。

怀揣着对中国广阔市场的无限憧憬,罗布及其联合创始人一次又一次地来到中国,希望能够在中国市场寻找到合适的商业合作伙伴。他直言,若与中国互联网巨头以及手机硬件厂商建立起合作关系,利用其海量的装机容量,实现为更多的人群提供快捷且低成本的室内地图标注服务,势必能够开启Sensewhere的新局面。

诚然,中国市场是块硬骨头,谷歌这样的巨擎尚且难以搞掂,寥寥数人的英国初创公司如何在与中国巨头们的对话中争夺话语权?对于笔者这样的疑问,罗布表示,他们已与国内几家硬件厂商进行了室内地图标注测试,包括联想、小米等手机厂商,而对于百度、腾讯等互联网巨头,他们也正在日夜兼程地与之一一接洽。

尽管百度对Indoor Atlas注资了上千万美元,但罗布表示,百度对Sensewhere的众包室内地图依旧是饶有兴致。至于未来沟通结果如何,罗布自信地回答说,一定会将好消息告诉。

疑问三数据采集的合法性

从某种意义上来讲,Sensewhere的室内地图标注技术牵动了国内一根较为敏感的神经——测绘领域。由于近年来的非法测绘事件猖獗,测绘领域堪比国外企业的雷区,谁敢越雷池一步。

尽管罗布反复强调其地图标注技术只是应用于商业领域,数据库的安全性也值得信赖。但中国的国情,正如同房间里的大象,你不可能视而不见,罗布的团队又对中国国情有多少了解呢?

值得庆幸的是,百度注资了Indoor Atlas的先例或为Sensewhere以合法的姿态进入中国市场提供了宝贵的借鉴意义。

采访完罗布,笔者认为,室内地图标注的商业前景自是不可估量,而众包模式又是敲开中国市场的一块敲门砖,因此Sensewhere的室内地图标注技术具备了颠覆中国室内地图标注的潜力。但纵然如此,如果不真正地解决笔者提出的三大疑问,那么,即便Sensewhere本事再大,能够进入中国市场,也将难以在中国市场上长久立足,那句古语叫什么来着?强龙不压地头蛇,嘻嘻。

不过,话又说回来了,初创公司正是具备了这种“无知者无畏”的闯劲儿,才能做出一番轰轰烈烈的大事,而从这位已步入中年却依旧洋溢着创业激情的国际友人身上,笔者正是看到了这种劲头。想当年,苹果,谷歌,或是waze,又有几家初创公司被人看好来着?

Sensewhere会不会打造成为下一个Waze传奇故事?也未可知,走着瞧吧。

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